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Origins 2011: arranque y conferencia de Ada Yonath

Desde Montpelier nos hemos puesto de acuerdo algunos participantes de Bioxano para reavivar este desolado rincón de la blogosfera. Nos encontramos en el día 1 del Origins 2011 Conference, organizado conjuntamente por el ISSOL y la International Astronomic Union. Durante seis días iremos actualizando los acontecimientos más sobresalientes de este suculento congreso.

Tras disfrutar brevemente de la agitación nocturna de una noche de sábado y de la exagerada calma de una mañana de domingo en esta encantadora ciudad, hemos podido asistir a los primeros compases de lo que promete ser una semana apasionante. Las primeras intervenciones, previsiblemente faltas de ritmo, eran el preludio a la conferencia plenaria de inauguración de Ada Yonath, investigadora israelí ganadora del Premio Nobel de Química de 2009 por sus estudios sobre la estructura del ribosoma. Cabe decir que la charla ha sido como una montaña rusa: una introducción innecesariamente simple y tediosa y un final con aderezos decepcionantes han flanqueado un grueso amasijo de información muy ilustrativo e interesante. El avance en el conocimiento de la asombrosa estructura del ribosoma aporta una perspectiva más precisa sobre el funcionamiento de los seres vivos. Por otra parte, el tema del origen y la evolución de esta compleja máquina biológica es sumamente interesante y probablemente lo retomaremos en entradas posteriores.

La demostración del papel catalítico del RNA ribosómico constituye el ejemplo más paradigmático de que las proteínas no poseen el monopolio de la catálisis celular y lanza pistas sugerentes sobre la evolución bioquímica primitiva. Sin querer entrar en detalles excesivos (al menos en este comentario introductorio del congreso), hemos pensado en conseguir algún material que represente visualmente la relevante aportación de Ada a la biología básica. En nuestro esfuerzo, hemos acudido esperanzados a preguntarle a la conferenciante sobre un vídeo que había mostrado en su intervención. Con un rictus demoledor, nos ha espetado un compacto “está en Youtube” antes de darse la vuelta sin mediar más palabra y alejarse cabizbaja de la zona de reunión. De ese modo, además de la sorprendentemente reducida interacción con ella, conseguimos triunfantes un vídeo muy ilustrativo de su presentación que os mostramos a continuación.

 

Otro encuentro a destacar durante el aperitivo ha sido con una asistente que se registró a última hora para sorpresa de los asistentes. Se trata de Felisa Wolfe-Simon, la cabeza destacada de los ya famosos estudios de seres vivos con componentes aparentemente basados en arsénico, que ya comentamos aquí y que tanto ha dado que hablar con posterioridad (véanse por ejemplo los comentarios de Juli Peretó, Carl Zimmer y Steve Benner). Aun sin llegar a hablar con ella, sí pudimos ver que hace gala de una gran vitalidad que le puede venir muy bien en una época tan complicada tras el ya reconocido fiasco del arsénico.

En resumen, hoy hemos disfrutado de un aperitivo para nutrir la ilusión de formar parte de un evento como éste, que aúna en una misma gran sala a científicos de la talla de Gerald Joyce, James Kasting, John Sutherland y Antonio Lazcano, cuyas intervenciones esperamos con la impaciencia de un niño al que llevan a un parque de atracciones. Eso sí: aunque podemos prever algunos éxitos cantados, esperamos que los ponentes no se queden en la superficie de sus respectivos temas y que el debate tras las charlas no sea demasiado tímido. La valentía de los participantes puede hacer que este congreso sea realmente memorable.

Montpelier, por su parte, ha resultado ser una ciudad atractiva y llena de rincones muy agradables. La brisa matutina nos ha acompañado en el paseo por su casco histórico, en el que nos ha faltado visitar uno de los jardines botánicos más antiguos de Europa. También nos ha encantado encontrar en la Place de la Comédie una asamblea de Indignados apoyando la demanda de una democracia real aunque, por supuesto, no les hemos entendido un pijo.

Matemáticas para disfrutar

24 febrero, 2011 2 comentarios

Es tarde, lo sé y mañana tengo clase a las 8.30 (de TAI ..chi, concretamente), pero no podía irme a dormir sin recomendaros una serie de clases sobre sistemas dinámicos no lineales, caos y fractales del  IIT Kharagpur. Sus alumnos son fundamentalmente ingenieros con lo que el grado de pureza matemáticas, que a algunos les puede echar a atrás, es el adecuado para los biólogos (que no suelen caracterizarse por una elevada formación matemática). Los videos los conocí a través de una entrada de la mula Francis cuando buscaba material para preparar un seminario de caos dinámico y son muy recomendables a pesar del marcado acento del profesor indio.

A través del primero llegaréis fácilmente al resto de la serie.

Categorías:Matemáticas, Videos

Pseudoradio

18 diciembre, 2010 10 comentarios

Es tarde y quiero dormir. Es tarde y no puedo acostarme por decidir escuchar la radio en lugar de mi música habitual cuando volvía a casa de cenar. Es tarde y no puedo acostarme por escuchar en la radio de todos unos (y fueron demasiados) minutos del programa espacio en blanco. Esta basura de larga trayectoria (ha estado 17 años mistificando en longitudes de onda larga) no es más que el precedente y homólogo radiofónico de una de las mierdas monumentales de los domingos por la noche: cuarto milenio. Este espacio está tan en blanco como la mente del conductor y de los invitados y, sin embargo, es más oscuro que el funcionamiento de la power balance. Durante los pocos minutos que escuché el programa, un amigo de la nave del misterio puso en boca de Richard Dawkins un origen extraterrestre de la vida en la tierra, origen que matizó, de acuerdo con uno de los “descubridores del ADN durante un viaje de LSD”-esto es literal- no pudo haberse dado de otro modo sin la intervención de una civilización avanzada de greys dada “la fragilidad del ADN”. En este momento, a Richard Dawkins se le cayeron tres pelos y murieron tres químicos prebióticos. Me encantaría conocer la opinión de nuestro amigo  Dawkins al respecto de que este tipo de programas estén subvencionados públicamente. Me gustaría saber que piensa de como el obscurantismo, la pseudociencia y la basura  son legitimados por los poderes públicos. Y la mejor alternativa que nos ofrecen es Redes. Cuando el conductor comentó que el próximo bloque a tratar sería la cumbre europea de exopolítica decidí escuchar el motor del coche. Buenas noches.

 

La belleza de la flor

9 diciembre, 2010 8 comentarios

La contemplación de los fenómenos naturales más simples es con frecuencia suficiente para obliterar nuestros limitados sentidos. Nuestra capacidad de percepción y gestión del mundo externo se ve desbordada por los más ínfimos detalles, las variaciones más erráticas o los sucesos más efímeros. Podemos maravillarnos ante la hermosa estampa que supone ver el fondo de un valle, quedarnos sentados a contemplar y saborear cada detalle del espectáculo. Un ave simplemente vería en el valle las fuentes de alimento, los posibles refugios y los peligrosos sonidos de los depredadores. Los seres humanos, como el ave, podemos evaluar el entorno tomando sólo aquello de interés en un determinado esquema de acción y, a la vez,  dedicarnos a que la realidad permee en nuestro cerebro a través de los sentidos despertando y modificando relaciones mentales alguna vez generadas. Sin embargo, podemos ir todavía más allá de responder a nuestros más atávicos instintos que gestionan la realidad de un modo adecuado para la supervivencia. Podemos realizar el proceso mental de la abstracción, virtud el cual desarrollamos sistemas de pensamiento que permiten detectar las regularidades presentes en la naturaleza para llegar a un nuevo nivel de comprensión. Cuan inútiles son nuestros sentidos y el simple proceso de aprehender la realidad, cuan desdichados seríamos si sólo pudiésemos ver lo evidente, si de la flor solo pudiésemos percibir su delicada forma, su grácil olor. Como diría Feynman, nos perderíamos las dimensiones adicionales de belleza singular que derivan del conocimiento de la trayectoria evolutiva de la especie de la flor, perderíamos todo aquello proporcionado por nuestro sexto sentido organizado: la ciencia.

La abstracción, aunque útil herramienta puede llegar a desvirtuar la imagen que tenemos del mundo si no se acompaña de la cautela efectiva necesaria. Con menos libertad que los matemáticos, los científicos podemos jugar con el mundo teorético de Hyalea  siempre y cuando no nos olvidemos que pretendemos explicar la realidad. Si nos olvidamos del fin último de nuestros juegos podemos acabar creando maravillosas teorías que no refieren a nada o, en el peor de los casos, sobre simplificando un problema de modo que nuestra solución nada tiene que ver con la situación real.

 

Vídeos para pensar: escepticismo e inmensidad

24 noviembre, 2010 1 comentario

Hacía tiempo que no adjuntábamos vídeos (bueno, no tanto) pero creo que estos dos merecen mucho la pena verlos.

Comenzando con algo de música, la web Symphony of Science ha sacado otra de sus canciones, la séptima para ser exactos, con el pensamiento escéptico y crítico como base. De hecho, se titula “A Wave of Reason” y como no podía ser de otra forma aparecen personajes ilustres defensores de la razón como son Richard Dawkins, James Randi, Phil Plait (director actual de la JREF), Feynman, y otras grandes personalidades destacando quizá la presencia de Bertrand Russell.

Como pasa en estos vídeos, la música queda al margen tras el peso de la letra, extraída de diversas conferencias impartidas por los protagonistas del vídeo[1]. Y para qué engañarnos, música buena solamente ha tenido en las primeras canciones, aunque repito, para mí el peso de la canción es su significado y lo que intenta impartir.

El segundo vídeo que traigo está relacionado con la inmensidad, lo verdaderamente inabarcable, el sentimiento de pequeñez que uno tiene cuando alza la vista al cielo estrellado. Es casi imposible no dejarse llevar por la idea de que no somos casi nada cuando nos fijamos en las distancias que nos separan hasta de la estrella más próxima, ¡cuánto más cuando nos fijamos en un cuásar!

Si aun no os habíais dejado inducir por estas ideas, tranquilos, el American Museum of Natural History trata de despertarnos con un vídeo la mar de ilustrativo.


[1] En el blog de Phil se puede ver una parte de su charla de donde se ha cogido el extracto que se ha utilizado en la canción. Recomiendo su lectura.

 

 

 

Categorías:Videos

El video del viernes + infinito: Quiralidad.

19 octubre, 2010 Deja un comentario

La quiralidad es la propiedad que exhiben determinados objetos asimétricos cuyas imágenes especulares no son superponibles. La palabra viene del griego cheir, manos, puesto que estas no son superponibles entre sí. Una de las propiedades que permitió descubrir esta característica de determinadas moléculas es la conocida como actividad óptica o giro del plano de la luz polarizada. Las moléculas que presentan elementos de quiralidad como un plano, un eje o un centro quiral giran el plano de la luz polarizada siendo dicho giro opuesto para cada una de las formas especulares o enantiómeros (del griego enantios –opuesto- y meros –parte-).

El video que acompaña esta pequeña entrada muestra tres viales; dos de ellos contienen disoluciones enantioméricamente puras con los isómeros especulares opuestos y el tercero sólo lleva agua. Con la ayuda de uno de los dos polarizadores seleccionamos un plano concreto de luz polarizada que deberá desviarse en una dirección u en otra al atravesar los viales con los enantiómeros y permanecer en el mismo plano al atravesar el que contiene agua. El segundo polarizador nos permite ver el efecto pues cuando se encuentra perpendicular al plano de la luz no debe dejar pasar la radiación electromagnética oscureciendo la imagen. De este modo, podemos observar la actividad óptica opuesta de los dos enantiómeros con un polarímetro casero.

La imagen del día: Powerbalance y demás timos de la estampita

18 septiembre, 2010 6 comentarios

Pasé mi tarjeta por el lector, salude a los de recepción y a unos cuantos compañeros que se encontraban en la entrada. Notaba algo extraño. El brillo del aura de mis amigos del gimnasio estaba empezando a cambiar, se había vuelto más fuerte, sólida y más potente. En la sala todos parecían haber ganado en fuerza y elasticidad. No sólo eso; el agua de mi botella tenía una sonrisa de oreja a oreja. Empecé  a asustarme y decidido pregunté al de recepción si había ocurrido algo.  Rápidamente me señaló las muñecas de la gente: en todas, la misma pulsera holográfica. Me dijo que tomase un folleto informativo:

Si después de leer el folleto os faltan razones para matar os dejo un video (del viernes +1)  de las miles de rigurosas pruebas que realizan estos tahúres de la ignorancia  ( esto va pa Nature seguro).