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Curiosidades sobre taxonomía: hablemos de mamuts

Cuando, a finales del siglo XVII, el naturalista alemán Ludolf describió unos huesos pertenecientes a los que los pueblos de los Urales denominaban Mamantu recogió que las criaturas a la que pertenecían semejantes restos eran una suerte de gigantes bestias excavadoras que se ocultaban bajo el suelo, razón por la que nunca eran vistos vivos. Ludolf utilizó el término mammoutovoi para referirse a esta misteriosa criatura y así la recogió la Royal Society a través de un informe del reconocido científico inglés Robert Hooke. Contemporáneamente a Ludolf, el explorador y diplomático Witsen utilizó en término «mammut» para referirse a las osamentas de dicho animal, llamadas mammatovoykost por los pueblos siberianos. Casi medio siglo después, el célebre naturalista y anatomista francés Georges-Louis Leclerc, conde de Buffon, se refirió en su más conocida obra, Histoire naturelle (1749), a los huesos de bestias relacionadas con los elefantes y procedentes de Siberia, las cuáles denominó mamuts (en francés, mammouths) latinizando el término empleado por las poblaciones nativas que conocían de la existencia de dichos restos. Por aquel entonces, Linneo todavía no había acabado su compendio que sentaría las bases de la nomenclatura taxonómica actual y no fue hasta 1799 que el eminente antropólogo alemán Johann Friedrich Blumenbach estableció el género Mammut asignándolo a unos restos supuestamente pertenecientes a estas bestias extintas.

Sin embargo, los restos que Blumenbach asignó a dicho género no eran los pertenecientes a osamentas de los paquidermos siberianos, sino a unos restos procedentes de Norteamérica atribuídos también a estos supuestos mamuts y que se conocían también por los nombres de “animal de l’Ohio” (Daubenton, 1765) o “American incognitum” (Hunter, 1768). En cambio, el propio Blumenbach englobó a los mamuts procedentes de Siberia bajo la especie Elephas primigenius (elefante primitivo) debido a su parentesco con los elefantes actuales. Tal y como Georges Cuvier había demostrado años antes, el mamut americano y el siberiano pertenecían a linajes diferentes.

Pero, en 1806, el propio Cuvier prosiguió sus estudios con el todavía conocido como “animal de l’Ohio” y, recogiendo trabajos anteriores, describió detalladamente al animal y lo denominó Mastodon giganteus. Cuvier dio ese nombre a la bestia debido a la distintiva forma de sus molares, con cúspides pronunciadas en forma de senos (de ahí su nombre) acentuadamente diferentes de los molares lofodontos de mamuts siberianos y elefantes actuales. Sin embargo, al haber sido nombrado anteriormente por Blumenbach como Mammut americanum fue éste el nombre reconocido siguiendo las reglas de la nomenclatura taxonómica establecidas. Aun así, la designación de Cuvier no cayó ni mucho menos en el olvido y, hoy en día, tanto el Mammut americanum como otras especies del mismo género y familia son conocidas vulgarmente como mastodontes. Es curioso el hecho de lo que actualmente conocemos como mamuts no pertenezcan al género homónimo, sino que sean sus parientes los mastodontes. Los mamuts, muy emparentados con los elefantes actuales, se agrupan hoy bajo el género Mammuthus, descrito en 1828 por el naturalista y anatomista inglés Joshua Brookes.

Molar de mastodonte (izquierda) y mamut (derecha)

Comparación entre las denticiones de un mastodonte (izquierda) y un mamut (derecha). Se observan claras diferencias entre la peculiar bunodoncia del primero y la acentuada lofodoncia del segundo.

A la izquierda, reconstrucción de un esqueleto completo de mamut lanudo (Mammuthus primigenius). A la derecha, ejemplar de mastodonte (Mammut americanum) en el Museo de los Apalches, Saltville (Virginia).

Referencias

Cuvier, Georges. 1806. “Sur le grande Mastodonte, animal très-voisin de l’éléphant, mais à mâchelières hérissées de gros tubercles, dont on trouve les os en divers endroits des deux continens, et surtout près des ords de l’Ohio, dans l’Amérique Septentrionale improprement nommé Mammouth par les Anglais et par les habitans des États-Unis.” Annales du Muséum d’Histoire Naturelle 8:270-312, pls 49-56.

Daubenton, Louis Jean Marie. 1765. Mémoire sur des os et des dents remarquables par leur granduer. Mémoiries de l’Académie royale des science. Paris (1764): 206-209.

Hunter, W. 1768. Observations on the Bones Commonly Supposed to Be Elephant Bones, Which Have Been Found near the River Ohio in America. Philosophical Transactions. 58: 34-45.

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