SOFIA y Titán

Estos últimos días han habido un par de noticias que me han llamado la atención y creo que merecen ser comentadas en una misma entrada por su, aunque de una forma algo leve, cercana relación. Pues bien, la primera de ellas trata acerca del primer vuelo del observatorio SOFIA (Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy), un Boeing 747SP modificado al que se le ha añadido un telescopio reflector de unas 100 pulgadas de diámetro y que podéis ver en la imagen de abajo. Este proyecto empezó allá por 1996  y ha sufrido múltiples contratiempos, atrasos, recortes de presupuesto, supuestas cancelaciones…y un sinfín de trabas que han impedido que volase cuando estaba previsto, en 2005. Pero, este mes, por fin ha alzado el vuelo.

Como su propio nombre indica, este telescopio capta imágenes en la franja del infrarrojo, concretamente capta longitudes de onda del infrarrojo medio comprendidas entre los 5 y los 40 µm. Es un rango en el cual el polvo caliente y el gas de las nubes interestelares, nebulosas planetarias y los discos formadores de planetas alrededor de las estrellas son visibles. Además, este telescopio cuenta con la ventaja de librarse de un 99% del vapor de agua que hace que no pueda haber telescopios de este tipo en la superficie terrestre por las interferencias causadas al ser absorbida la radiación infrarroja por la atmósfera, y no menos importante, la posibilidad de ser actualizado con nuevos “gadgets”. De hecho, se pretende instalar 8 partes más para permitir una visión en un rango de longitud de onda incluso mayor al actual donde el potencial de SOFIA estará limitado “por la imaginación de los constructores” según comenta el astrofísico Eric Becklin, consejero científico jefe del proyecto SOFIA.

La otra noticia tiene que ver con Titán, uno de los mayores satélites de Saturno. Como es bien sabido por los interesados en astrobiología, Titán era uno de los parajes potenciales para la existencia de vida extraterrestre o alienígena…y parece que se han encontrado ciertas evidencias. Científicos de la NASA han estudiado la atmósfera de este satélite mediante la sonda Cassini, observando unas peculiaridades bastante inesperadas a priori. Por un lado tenemos el hecho de que el hidrógeno atmosférico debería fluir por todo el planeta de una forma coherente, pero en la superficie no se ha encontrado nada o casi nada, de hecho, desaparece. Como indica Chris Mckay, astrobiólogo del Nasa Ames Research Centre, “Nosotros sugerimos el consumo de hidrógeno porque es el gas obvio para la vida en Titán, similar a nuestro caso en el consumo de oxígeno” Por otro lado tenemos una  total ausencia también de acetileno, un compuesto que debería estar formándose en la atmósfera y sedimentar en la superficie. En palabras de Roger Clark, científico del equipo de Cassini y en base a otras observaciones como la presencia de benceno y otros compuestos orgánicos “Todo implica que Titán es un lugar dinámico donde la química orgánica está ocurriendo ahora”

No hay que olvidar que esto no son más que conjeturas y como bien indica Mark Allen, principal investigador del NASA Astrobiology Institute Titan team, “El conservacionismo científico sugiere que una explicación basada en hechos biológicos debe ser la última opción después de que todas las explicaciones no-biológicas hayan sido estudiadas” Pero también concluye Chris McKay diciendo “Si estos indicios son una señal de vida, ello será doblemente excitante porque podría representar una segunda forma de vida independiente de la basada en agua en la Tierra”, esto es, una vida basada en el metano. Así pues, dejadme hacer una comparación para terminar que me parece oportuna y es que al igual que la primera sinfonía de Gustav Mahler, titulada “extraoficialmente” por él mismo como Titán, representaba un desafío a todas las leyes de la música de aquel entonces, este descubrimiento puede romper de una vez la barrera para la demostración de la existencia de una vida no basada en agua.

Para más información de este tema, revisad la entrada de Jose, Exóticos seres de silicio.

  1. 7 junio, 2010 a las 02:22

    Dani, ¿alguna referencia a lo de Titan sería posible?, me gustaría ver más a fondo toda la información. Muchas gracias.

    Posdata: Has visto, mi publicidad subliminal funciona que MªÁngeles ha posteado :)

  2. Jose A.
    7 junio, 2010 a las 09:09

    Interesante lo de Titán, tales observaciones cuadran con la especultiva tesis mantenida por Schulze-Makuch e Irwin de que la posible vida alienígena podría emplear vías metabólicas que hidrogenasen el acetileno producido fotoquímicamente en la alta atmósfera. Sin embargo, como recomienda Mark Allen del JPL, antes de excitarnos debemos descartar todas las explicaciones no biológicas y eso será dificil y controvertido… pero siempre quedá la esperanza de que se vayan acumulando nuevas evidencias que hagan cada vez más plausible la vida exótica en Titán. Sería fascinante.

    Fernando, uno de los dos artículos, el del hidrógeno: Icarus, 2010. DOI: 10.1016/j.icarus.2010.03.003.
    El del acetileno publicado en Journal of Geophysical Research aún no está en su página web, es extraño, a lo mejor no lo he buscado bien.

    Habrá que leerlos.

  3. Dani M.
    7 junio, 2010 a las 10:01

    Los datos no los he sacado de los artículos en sí, no tenía tiempo de leerlos enteros, sino de dos páginas que comentaban la noticia. Una me la enlazó Richard Dawkins a través de twitter, y la otra es la oficial de la NASA.

    http://www.nasa.gov/topics/solarsystem/features/titan20100603.html#
    http://www.telegraph.co.uk/science/space/7805069/Titan-Nasa-scientists-discover-evidence-that-alien-life-exists-on-Saturns-moon.html

    Desde luego sería una grandísima noticia el que tales indicios fueran ciertos, pero queda un largo camino para poder demostrarlo.

  4. Carlos
    8 junio, 2010 a las 00:36

    Interesantísima noticia, a ver como progresa la cosa, porque desde luego sería un bombazo, pero bueno, las posibilidades siguen siendo escasas.

    Por cierto, esto me da que pensar en lo referente a la vida, qué consideraríamos vida allí?? seres con la capacidad de autoduplicarse?? porque los virus informáticos también tienen esa capacidad, por ejemplo. Lo que quiero decir, es que puede que sea algo tan distinto, que no lo consideremos vida, aunque creo que con la capacidad de autoduplicarse, y las reacciones químicas a partir de materia primigenia sea suficiente, pero a ver que encuentran.

  5. 8 junio, 2010 a las 19:34

    Gracias por las referencias. Me parece un buen tema, aunque seguramente al final no sea causado por factores biológicos. Me parece un buen punto de partida, además una buena forma de continuar con la investigación exoplanetaria, y de fomentar salir de este azul planeta.

    Un saludo.

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